मेसन: ‘मुझे अभी बहुत कुछ साबित करना है’

जानिये कि सैक्रामेंटो के सेकंड राउंड में चयनित इस प्रभावशाली खिलाड़ी ने कैसे रास्ते की अप्रत्याशित रुकावट को जीवन बदलने वाला अवसर बना लिया। 

पिछले वर्ष के सर्वसम्मत नेशनल प्लेयर ऑफ़ द इयर, फ्रैंक मेसन द थर्ड, 2012 की गर्मियों में एक ऐसा अनजाना नाम थे कि केंसास के असिस्टेंट कोच कर्टिस टाउनसेंड को AAU के शोकेस टूर्नामेंट में अलग-अलग पॉइंट गार्ड चुनते हुए इस शर्मीले किशोर को खोजना पड़ा था।  

लेकिन, उस समय Rivals.com पर देश के 131 नंबर रैंक के थ्री-स्टार खिलाड़ी मेसन - भीड़ भरे लास वेगस जिम में, एडिडास फ़ैब 48 के सर्वश्रेष्ठ खिलाड़ी साबित हुए, जिसने अपनी स्वाभाविक स्कोरिंग प्रतिभा और चतुराई से न सिर्फ पीटर्सबर्ग (वर्जिनिया) हाई स्कूल के दूसरे सबसे हाई स्कोरर का दर्जा हासिल किया बल्कि NCAA के स्काउट्स को भी चौंका दिया। 

दरअसल अगर फ़्रेशमैन के रूप में उनके आँकड़े न गिने जाते, तो जोशीले गार्ड को यकीन है कि जूनियर (27.4 पॉइंट्स प्रति गेम) और सीनियर (27.1) के रूप में अपने प्रदर्शन की बदौलत उनका नाम स्कूल की ऑल टाइम लिस्ट में सबसे ऊपर, प्रसिद्ध हॉल ऑफ़ फेमर मोसेस मलोन से भी आगे होता। 

उन्होंने बताया - "फ्रेशमैन के तौर पर मैं यूनिवर्सिटी की टीम में खेलने लायक तो था लेकिन कोच ने मुझे या तो खिलाया नहीं या बहुत कम मिनट खिलाया। मेरे ख्याल में उस साल मेरे कुल 69 पॉइंट्स थे, जबकि अन्य सीज़न्स में मेरे हर सीजन में 700-800 पॉइंट्स होते थे। मैं डींग नहीं मार रहा, लेकिन अगर मैं खेलता तो शायद रिकॉर्ड मेरे नाम होता।"

लेकिन इससे पहले कि उनके भटकते क़दम उन्हें लॉरेंस, केंसास ले जाते, जहाँ उनका नाम एक बार फिर रिकॉर्ड बुक में दर्ज है, उनका सामना एक अप्रत्याशित अवरोध से हुआ।

या जैसाकि वे अब कहते हैं - अवरोध के रूप में प्रच्छन्न आशीर्वाद। 

5 फुट 11 इंच के गार्ड ने टाउसन यूनिवर्सिटी के साथ आशयपत्र पर हस्ताक्षर किये थे लेकिन वे हाई स्कूल का एक पर्चा पास नहीं कर सके। इस तकनीकी कमी की वजह से वे कॉलेजिएट बास्केटबॉल नहीं खेल सकते थे। इस तरह, NBA में कौन कहे, फर्स्ट डिवीज़न बास्केटबॉल में खेलने का उनका सपना भी ध्वस्त होता लगा। 

अपने AAU कोच की मदद से मेसन ने वुडस्टॉक वर्जिनिया के एक प्रेप स्कूल - मैसेन्युटन मिलिट्री एकेडेमी में दाखिला लिया और अपना शैक्षिक स्कोर बेहतर बनाने की कोशिश के साथ-साथ बास्केटबॉल टीम को 30-4 के रिकॉर्ड और नेशनल प्रेप चैंपियनशिप के क्वार्टर फाइनल तक भी पहुँचाया।  

“उसने मेरे लिए बहुत कुछ बदल दिया," वे कहते हैं। “उससे मुझे एक युवक और एक पिता के तौर पर बहुत मदद मिली - जीवन की बहुत सी चीज़ों में संगठित और अनुशासित रहना सिखाया। ये एक बड़ा मौक़ा था और मुझे ख़ुशी है कि मैंने उसका लाभ उठाया।"  

जल्दी ही वे AAU के समर सर्किट में लौटे और दोबारा रिक्रूटमेंट का रास्ता खुलने पर उन्होंने केंसास के साथ खेलने का फैसला किया हालाँकि चार अन्य बड़ी टीमों से भी उन्हें ऑफर मिले थे, जिनके कोचिंग स्टाफ का मानना था कि सही अवसर मिलने पर वे खूब चमक सकते हैं।  

यह कहना कि अपने चार वर्ष के जे-हॉक काल में मेसन ने तरक्की की, उन्हें, और कोर्ट के बाहर-भीतर उनके प्रयासों को बहुत कम कर आँकना होगा। 

फ्रेशमैन वर्ष में अपनी रिज़र्व की भूमिका में स्वघोषित "स्कोरिंग गार्ड" मेसन ने 5.5 पॉइंट और 2.1 असिस्ट प्रति गेम का औसत निकाला और महसूस किया कि कोर्ट पर पूरे समय अधिकार पाने के लिए उन्हें अपने कोच की सहायता की ज़रुरत है। मेसन ने नियमित अभ्यास के बाद कई घंटे, KU स्टाफ के साथ खेल की फ़िल्में देखने और यह सीखने में बिताये कि कहाँ उन्हें अपना शॉट लगाने के बजाय दूसरों की मदद करनी चाहिए थी।  

“मैं तब ज़्यादा बोलता नहीं था,” वे कहते हैं। “कॉलेज के सबसे ऊँचे स्तर पर खेलते हुए, कोच बिल सेल्फ ने बेहतर बोलने, टीम के सदस्यों तक अपनी बात पहुँचाने, लोगों को उनकी सही जगह बताने, और कुल मिलाकर अच्छा नेता बनने में मदद की। यह सिर्फ स्कोर करने की बात नहीं थी बल्कि साथियों को अपनी बात समझाना और सम्प्रेषित करना भी ज़रूरी था क्योंकि बास्केटबॉल से और भी बहुत कुछ जुड़ा हुआ है।"  

अपने सीनियर वर्ष के अंत तक, मेसन, बिग-12 के इतिहास में ऐसे पहले खिलाड़ी बन गए थे, जिसने एक सिंगल सीजन में 20.9 पॉइंट और 5.2 असिस्ट का औसत लिया और पहले से अंतिम सीजन के बीच अपने औसत स्कोर में 15.4 प्रतिशत की वृद्धि की। 

“मेरी भूमिका हर वर्ष अलग-अलग रही और सीनियर वर्ष आते-आते वह मेरी टीम बन चुकी थी," वे कहते हैं। “कोच चाहते थे कि मैं आक्रामक बनूँ, और वे हर गेम में मुझे प्रोत्साहित करते रहे।" 

ऑस्कर रॉबर्ट्सन ट्रॉफी से सम्मानित मेसन ने बार-बार साबित किया है कि वे हर बड़े कॉलेजिएट सम्मान के क़ाबिल हैं। उन्होंने 15 नवम्बर, 2016 को चैंपियंस क्लासिक में टॉप सीडेड ड्यूक के ख़िलाफ़ गेम जिताने वाला पुल-अप जम्पर लगाया और स्वीट सिक्सटीन में पर्ड्यू के ख़िलाफ़ शानदार प्रदर्शन करते हुए 26 पॉइंट, 7 असिस्ट और 7 रिबाउंड अपने नाम किये। 

एंड्रू विगिंस और जोएल एंबीड की उपस्थिति वाली रिक्रूटिंग क्लास में अपनी लाल-नीली यूनिफार्म में मेसन ने सबसे गहरी छाप छोड़ी। वे केंसास बास्केटबॉल इतिहास के सबसे अधिक पुरस्कृत स्टार हैं और ऐसे अकेले खिलाडी हैं, जो पॉइंट्स (1,885) और असिस्ट (576), दोनों ही में सर्वश्रेष्ठ छह में शामिल हैं।  I

सर्वसम्मति से ऑल अमेरिकन चुने जाने के बावजूद, NBA के ड्राफ्ट का मौक़ा आने पर उन्हें एक बार फिर नए खिलाड़ी की तरह शुरुआत करनी पड़ी। AP का 57 वाँ प्लेयर ऑफ़ द इयर ख़िताब जीतने के बाद भी उन्हें दूसरे राउंड में रखा गया, जहाँ सैक्रामेंटो ने उन्हें नंबर 34 पर चुन लिया।  

“मैं उत्साहित था, लेकिन मुझे बहुत आश्चर्य हुआ कि मुझे सेकंड राउंड में रखा गया," वे बताते हैं। “इसका एक ही कारण हो सकता है - मेरी लम्बाई और उम्र। लेकिन बडी हील्ड 2016 का नेशनल प्लेयर ऑफ़ द इयर था और छठें नंबर पर चुना गया। बहरहाल, भले ही मैं उतना ऊंचा नहीं गया जितनी मुझे उम्मीद थी, लेकिन दुनिया के श्रेष्ठ साठ खिलाड़ियों में चुना जाना और NBA का हिस्सा बनना कम गर्व की बात नहीं।"

तबसे मेसन शांति से अपना NBA-योग्य गेम और जीतने का स्वभाव प्रदर्शित करते रहे हैं। 

अपने तीसरे समर लीग गेम में किंग्स के इस नए खिलाड़ी ने लेकर्स के ख़िलाफ़ 24 पॉइंट, 6 असिस्ट, 5 रिबाउंड, और 2 स्टील का आँकड़ा खड़ा किया और बॉल को फुर्ती से सँभालने, रिम तक पहुँचने और कॉन्टैक्ट का लाभ उठाने की क्षमता प्रदर्शित की।  

अपने चौथे और अंतिम गेम के प्रारंभिक क्षणों में ही एड़ी की चोट के कारण उन्हें हटना पड़ा लेकिन उसमें भी उन्होंने प्रति गेम औसतन 16 मिनट में 8.5 पॉइंट, 3.5 रिबाउंड, और 2.5 असिस्ट का औसत बनाया और यह साबित कर दिया कि वे हर क़िस्म की भूमिका पूरे आत्मविश्वास और स्कोरिंग पंच के साथ निभा सकते हैं। 

सैक्रामेंटो खिलाड़ी मेसन, प्री-सीजन खेलों में भी चमके, जब उन्होंने औसतन 11.6 पॉइंट प्रति गेम - टीम का दूसरा सबसे अधिक आँकड़ा - अपने नाम किया। इनमें से 48.8 प्रतिशत फील्ड से और 41.7 प्रतिशत आर्क के पीछे से थे। नंबर 10 खिलाड़ी ने अपने पांच में से चार गेम्स में दहाई का आँकड़ा प्राप्त किया और 2 अक्टूबर को 17 पॉइंट और 7 रिबाउंड के साथ स्पर्स पर जीत दर्ज की।    

“मेरा मानना है कि कड़ी मेहनत करो और ख़ुद पर यक़ीन रखो," वे कहते हैं। “जब भी कोर्ट पर जाओ, मौके का फायदा उठाओ, सकारात्मक सोच रखो और टीम के साथियों का उत्साह बढ़ाते रहो। खेल मुझसे बड़ा है - मैं बस जीतना चाहता हूँ।"

रेगुलर सीजन की शुरुआत में पुराने खिलाड़ी जॉर्ज हिल और नंबर 5 डी एरोन फॉक्स के साथ खेलते हुए मेसन ने हर गेम में औसतन 14 मिनट में  6.2 पॉइंट और 2.3 असिस्ट का औसत बनाया।  उन्होंने 29 अक्टूबर को वाशिंगटन के ख़िलाफ़ 11 पॉइंट जोड़े और 4 नवंबर को डेट्रॉयट के खिलाफ 7 पॉइंट और करियर-हाई 6 असिस्ट बनाये।  

NBA.com के अनुसार कम से कम पांच गेम खेल चुके नए खिलाड़ियों में मेसन, 36 मिनट में 6.0 असिस्ट और 28.6 के असिस्ट प्रतिशत के साथ, छठें नंबर पर हैं। 

AAU में आश्चर्यजनक प्रदर्शन करने वाला यह अनगढ़ हीरा, सैक्रामेंटो के लिए अनमोल रत्न साबित होने की राह पर है। 

“मैंने जीवन के अनेक क्षेत्रों में अपने आपको बेहतर बनाया है और अनेक उपलब्धियाँ हासिल की हैं, लेकिन अभी बहुत कुछ बाक़ी है। मुझे अब भी बहुत कुछ साबित करना है," वे कहते हैं।

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