Por: Mauricio A. Mendoza

Lo difícil no es llegar sino mantenerse. Ese suele ser una premisa de todos los jugadores que llegan a competir a la mejor liga del mundo. Pero para los hispanos (término usado para identificar a todo aquel que habla español y vive en Estados Unidos), es algo aún más complicado de lo que parece.

Es cierto, la NBA es otro mundo, las comodidades los viajes, el estilo de vida es único, ese es el lado bueno. Paralelo a esto se encuentra el pequeño mundo en el que viven los recién llegados. Otra cultura, otro idioma, otra ciudad, todo resulta muy diferente y difícil para el que emprende este camino. Unos lo asumen con tranquilidad a otros se les puede convertir todo un problema psicológico que tiende afectar lo deportivo.

Pero no estamos aquí para hablar de problemas sino de oportunidades. Así es como lo ven casi todos los hispanos que llegan a competir a la liga. Su carisma, entrega y profesionalismo son reconocidos en cada uno de los equipos que representan. Por ello cada vez son más dentro de esta liga, que descalifica y aparte al que no cuente con la fortaleza física y mental para afrontar todo lo que significa competir en una temporada de hasta más de 82 juegos.

A continuación un balance de los 16 jugadores que actualmente representan a los latinos y españoles en una de las ligas más competitivas del mundo, la NBA.

RAFAEL ARAUJO, Toronto Raptors
En su segunda temporada Araujo no la ha tenido facil, a pesar de haber iniciado 30 de los 43 partidos, sus minutos de juego se fueron disminuyendo. Fue víctima de las lesiones y no ha podido encontrar el nivel ideal de juego. Su adaptación a la liga fue inmediata gracias a que venia de la Universidad Brigham Young.

CARLOS ARROYO, Orlando Magic
Durante el inicio temporada al hacer parte de uno de los quintetos más acoplados de la liga, los Pisonts, Arroyo tuvo vivir bajo la sombra de Chauncey Billups. Su promedio de minutos de juego no sobrepasaban los diez. El 15 de febrero fue transferido a los Magic y las cosas cambiaron. Orlando es la segunda ciudad con más puertorriqueños en Estados Unidos, esto ha sido una gran motivación para Arroyo que desde el canje promedia 10.7 puntos, 3.1 asistencias en 22.2 minutos por juego.

LEANDRO BARBOSA, Phoenix Suns
Ha sido uno de las revelaciones latinas de la temporada, su nivel y habilidad de juego encajan perfecto en el sistema de los Suns. Se perdió de un mes de acción debido a una lesión en un choque con Manu Ginóbili. Gracias a su recuperación y a su constancia Barbosa realiza un gran papel dentro de la rotación de Phoenix quienes ya están clasificados a los playoffs.

ESTEBAN BATISTA, Atlanta Hawks
En su primera temporada Batista, el primer jugador uruguayo en llegar a la NBA, está haciendo el curso completo de novato con los Hawks. Hace parte un grupo de jugadores jóvenes, quienes a pesar de no comenzar bien la temporada y de ser uno de los equipos con promedio más bajo, han demostrado que tienen un gran futuro y que serán una de las franquicias para tener en cuenta en los próximos años.

JOSÉ M. CALDERÓN, Toronto Raptors
El jugador español tuvo un gran inicio de temporada. Fue uno de los 10 mejores en nuestro Escalafón de Novatos, por varias semanas. Lucia como si llevara varias temporadas en la liga. Poco antes del Juego de las Estrellas comenzó a bajar su nivel debido a una molestia en su pie derecho. Pese a que sus minutos ha disminuido actualmente promedia 5.6 puntos y 4.6 asistencias por juego.

CARLOS DELFINO, Detroit Pistons
En su segunda temporada el jugado argentino se sobrepuso a una lesión en su rodilla que le hizo perder muchos juegos durante la temporada anterior. Luego del descanso en verano y de participar el Básquetbol Sin Fronteras en Buenos Aires, se entrenó a fondo en los campamentos de verano. Delfino ha sido muy paciente, no es fácil salir del banco del mejor equipo del momento, pero él ha asumido con positivismo su rol dentro del equipo.

FRANCISCO GARCIA, Sacramento Kings
El novato dominicano, ex jugador de la Universidad de Louisville, ha tenido una adaptación rápida. Ha colaborado con su equipo para que hoy por hoy esté en la lucha de los ocho del Oeste para disputar los playoffs. Ha sido titular 11 veces de los 58 juegos en los que ha participado. Su más alto registro fueron 21 puntos frente a los Suns el pasado mes de enero.

PAU GASOL, Memphis Grizzlies
El camino desde Novato del Año hasta el All-Star ha catapultado a Pau y a los Grizzlies a ser un equipo de elite en la liga. De lejos la mejor temporada de Gasol hasta el momento, es el líder indiscutible de los Memphis. Este gran nivel lo llevó participar del Juego de las Estrellas en Houston y ha sido seleccionado en dos ocasiones el mejor jugador de la semana.

MANU GINÓBILI, San Antonio Spurs
En su cuarta temporada Manu ha demostrado la madurez necesaria para seguir triunfando en la liga. Ha tenido que recuperarse de una contusión en su pie derecho perdiendo varios partidos. Pero ha vuelto ha ser titular de los Spurs con un promedio de 15.6 puntos y 5.4 asistencias en 27.6 minutos en los últimos cinco juegos. San Antonio ya piensa en revalidar su título y Manu llegará en forma para tratar de alcanzar ese sueño.

EDUARDO NÁJERA, Denver Nuggets
La motivación y energía con que comenzó la temporada auguraban buenas cosas para el jugador mexicano. Sin embargo durante el mes de febrero Eduardo entró al quirófano de nuevo por su rodilla izquierda perdiéndose de nueve juegos con los Nuggets. Es de la entera confianza de George Karl y su equipo domina con claridad la División Noroeste. Seguramente lo seguiremos viendo en la rotación del equipo de cara a los playoffs.

NENE, Denver Nuggets
Una temporada para olvidar la del jugador brasileño. En los primero dos minutos de juego Nene tuvo una ruptura en el ligamento cruzado anterior, una torcedura del ligamento colateral y una rotura del menisco que lo obligó a perderse de toda la temporada. Nene será agente libre restringido durante este verano, así que la primera opción la tienen los Nuggets, pero debe haber más de un equipo interesado en los servicios de la estrella brasilera.

ANDRÉSNOCIONI, Chicago Bulls
Una de las gratas revelaciones de la temporada. El jugador argentino de segundo año ha demostrado un juego sólido y agresivo. Cuando se destapó en los playoffs del año anterior, se veían cosas grandes para Nocioni. Este año llegó el premio y fue invitado para participar en el juego de novatos vs sophomores del All-Star. En los últimos diez juegos ha promediado 15.1 puntos y 7.0 rebotes y en varios juego de marzo ha sido el mayor anotador de los Bulls.

FABRICIO OBERTO, San Antonio Spurs
Otro de los jugadores que está haciendo el curso de novato. Pese a la gran experiencia de Oberto no ha sido fácil adaptarse al sistema de juego del actual campeón de la liga, en donde todo funciona como un reloj suizo. Pero física y mentalmente él ha afrontado este reto con gran madurez y los resultados se van a ver en las próximas temporadas.

MILT PALACIO, Utah Jazz
El jugador de Bélice ha sido titular en 18 de los 68 partidos disputados con los Jazz. Sus minutos de juego han aumentado desde que fue enviado de Toronto a Salt Lake City. Actualmente los Utah Jazz luchan por el octavo puesto en la Conferencia Oeste a tres juegos de los Kings.

ANDERSON VAREJAO, Cleveland Cavaliers
El jugador brasilero tuvo que pasar por un momento difícil al comienzo de la temporada, ya que sufrió una lesión en la disputa del Torneo de las Américas el pasado verano. Ahora debe estar esperando con gran ansiedad su primera participación en los playoffs a lado de LeBron James y los Cavs.