कूली ने पाया किंग्स में खेलने का मौक़ा 

बिगहॉर्न्स  के अपने पहले ही गेम में 36 पॉइंट और 11 रिबाउंड लेने वाले इस विशालकाय खिलाड़ी को जानें, जो 2017-18 के सीजन में रीनो और सैक्रामेंटो की ओर से खेलेगा। 

यू-ट्यूब पर 10 सेकंड की क्लिप से पता चल सकता है कि NBA, G-लीग, और विदेशों में अपने हर प्रदर्शन के दौरान जैक कूली क्यों प्रशंसकों के चहीते खिलाड़ी रहे हैं। इसके लिए 1 अप्रैल 2015 की शानदार जीत के अंतिम क्षणों में उनकी ग़ज़ब की फुर्ती और जुझारूपन को देखना काफ़ी है।  

उस समय यूटा जैज़ की ओर से खेल रहा, 6 फुट 9 इंच का यह फ़ॉरवर्ड खिलाड़ी उस दिन को याद कर आज भी मुस्कुराता है जब उसने सबको धकेलते हुए अपने ही एक मिस के जवाब पर स्कोर किया था और कोर्ट के एक सिरे से दूसरे सिरे तक दौड़ लगाते हुए नगेट्स के गार्ड, गैरी हैरिस की डंक की कोशिश नाकाम कर दी थी।    

उसकी टीम के खिलाड़ी बेंच से उछल पड़े थे और ऑल-डिफेंस फर्स्ट टीम के सेंटर रूडी गोबर्ट ने उसे सलाम किया था। 

कोई आश्चर्य नहीं कि 2017 के लास वेगस समर लीग के दौरान, थॉमस एंड मैक सेण्टर में, नंबर 45 के कोर्ट में उतरते ही किंग्स के प्रशंसक “MVP” का नारा लगाने लगे थे। 

अपनी पहली ही स्पर्धा में कूली ने 11 पॉइंट और 10 रिबाउंड दर्ज कर, डबल-डबल का करिश्मा कर दिखाया और टीम के फिनाले में 13 पॉइंट और 11 रिबाउंड के सकारात्मक नोट पर लास वेगस से विदा ली। सिन सिटी में खेले गए पाँच गेम्स में इस फ्री एजेंट ने 64 प्रतिशत सफलता हासिल की और 9.2 पॉइंट तथा 6.6 रिबाउंड का औसत दर्ज कराया। टीम पर उनके प्रभाव का पता इसी बात से स्पष्ट हो जाता है कि प्लस/माइनस मीट्रिक पर उन्हें +27 आँका गया जो टीम का सर्वश्रेष्ठ था।  

“मैं बस जुझारूपन लेकर आता हूँ,” कूली कहते हैं। “सभी कोच, जिनके साथ मैं खेला हूँ, जानते हैं कि जब वे मुझे कोर्ट में उतारते हैं - चाहे 30 सेकंड के लिए, 3 मिनट या 12 मिनट के लिए - तो मैं हर बार अपना शत प्रतिशत देता हूँ। वे जानते हैं कि मैं वहाँ जाऊँगा और मज़बूत रहूँगा, और किसी के भी साथ खेलूँ कोर्ट में सबसे अच्छा रिबाउंडर रहूँगा। मैं ऐसे स्तर की शारीरिक क्षमता प्रदर्शित करूँगा, जो NBA के लिए उपयुक्त भी है और अनिवार्य भी।”

कूली की इस तूफानी शैली ने कम से कम चार NBA टीमों और कई विदेशी क्लबों का ध्यान आकृष्ट किया लेकिन मेम्फिस में एक साथ समय बिताने की वजह से किंग्स के कोचिंग स्टाफ के साथ हुई जान-पहचान ने फ़ैसला आसान कर दिया। कूली ने 29 जुलाई को किंग्स के साथ दो-तरफ़ा अनुबंध पर हस्ताक्षर किये, जिसके अनुसार वे 45 दिन तक सैक्रामेंटो के साथ खेलेंगे और 2017-18 का बाक़ी सीजन, टीम की G-लीग सहयोगी, रीनो बिगहॉर्न्स के साथ।  

“असल में जर्मनी से लौटने के बाद मैंने दो दिन स्वतंत्र खिलाडी के रूप में किंग्स के साथ वर्कआउट किया,” उन्होंने कहा। “किसी और टीम के साथ मैं ऐसा नहीं करता। लेकिन किंग्स संगठन मुझे बहुत पसंद है। उनके सभी कोच मुझे अच्छे लगते हैं - मैंने अपने खेल जीवन में जितने कोच देखे हैं, उनमें ये सर्वश्रेष्ठ हैं।”

26 वर्षीय खिलाड़ी को किंग्स के साथ अपनी भूमिका या खेलने की अवधि को लेकर कोई मुग़ालता नहीं है। लेकिन जब भी वे कोर्ट पर पैर रखते हैं, सुबह-सवेरे की प्रैक्टिस में या प्राइमटाइम मैच में, तो दोनों तरफ के खिलाडियों का ध्यान उनकी तरफ होता है।  

विशालकाय कूली पेंट पर अपनी जगह लेते हैं, जूझते हुए आगे बढ़ते हैं और बास्केट पर झपटते हैं। NBA.com के अनुसार, अपने G-लीग करियर के दौरान उनके दो-तिहाई शॉट प्रयास रेस्ट्रिक्टेड एरिया से आये हैं, जिनमें से लगभग 73 प्रतिशत सफल हुए हैं। 

NBA के पूर्व डिफेंसिव प्लेयर ऑफ़ द इयर जोकिम नोआह से प्रभावित, इस नोट्रे डॅम प्रशिक्षित खिलाड़ी ने अपनी लम्बाई-चौड़ाई और कोर्ट की जानकारी का इस्तेमाल विरोधियों को रास्ते से हटाने और सेकंड चांस को जीत में बदलने के लिए किया है। उन्होंने आइडाहो स्टैंपीड की ओर से खेलते हुए उपलब्ध रिबाउंडस में से 23 प्रतिशत अपने नाम किये।  

“मुझे याद है जब मैं हाई स्कूल से कॉलेज जा रहा था, मैंने जोकिम नोआह को बुल्स की ओर से खेलते देखा। वो हाथ आयी गेंद को कभी छोड़ते नहीं थे," कूली ने बताया। "सिनर्जी स्पोर्ट्स मेहनती खिलाड़ियों पर नज़र रखते थे और नोआह उनमें सबसे आगे थे। नोआह अपने पॉइंट्स की परवाह न करते हुए कैसे गेम जीतते हैं, यह देखकर मुझे लगा मैं भी ऐसा कर सकता हूँ ... तभी मुझे यह भी एहसास हुआ कि NBA में प्रोफेशनल लेवल पर मेरी भूमिका अपनी ऊर्जा से टीम को जीतने में मदद देने की होगी।”

यह उचित ही है कि अपनी मज़बूती और फुर्ती से गहरी छाप छोड़ने वाले कूली किंग्स प्रशंसकों के एक पूर्व चहीते खिलाड़ी की याद दिलाते हैं। 

“मज़ेदार बात यह है कि मैं पिछले साल जर्मनी की जिस टीम के लिए खेला, दो साल पहले जॉन ब्रॉकमैन भी उसी के लिए खेले थे," कूली ने हँसकर बताया। "उनके रिटायर होने पर ठीक उसी भूमिका के लिए मुझे लाया गया। वे जैसे खेलते थे, मैं भी उसी तरह खेलता हूँ, और उनके साथ तुलना किये जाना बहुत अच्छा लगता है।" 

खेल के प्रति कूली का अनुराग उन्हें 2013 की समर लीग में रॉकेट्स और ग्रिज़लीज़ के साथ खेलने ले गया और फिर एक साल बाद उन्हें यूटा से पहली बार प्रशिक्षण शिविर में जाने का निमंत्रण मिला। 

इस बीच, एवंस्टन, इलिनॉय निवासी कूली ने तुर्की लीग में प्रोफेशनल बास्केटबॉल भी खेली, हालाँकि ट्राब्ज़ोंस्पोर शहर के बाहरी हिस्से के एक तिमंज़िला मकान में रहते हुए उन्हें घर की याद सताती रही। 

संयोग से उनके मकानमालिक को अपने फ़्रेंच बुलडॉग लोला की देखभाल के लिए किसी की ज़रुरत थी। दोनों में फ़ौरन दोस्ती हो गयी और इतनी कि जब कूली अपना NBA का सपना पूरा करने  लौटे तो लोला भी उनके साथ थी। 

“मुझ पर विश्वास करने में उसे तीन दिन लगे, और जब उसे पता लग गया कि मैं उसे कोई नुकसान नहीं पहुँचाऊँगा, तब उसे मुझसे प्यार हो गया," उन्होंने कहा। "उसे पीड़ित किया गया था - वे उसे घर के बाहर रखते थे और ठीक तरह से देखभाल भी नहीं करते थे - इसलिए मैंने उनसे कह दिया कि जब मैं जाऊँगा तो इसे साथ ले जाऊँगा।"  

जब लोला विदेश से कूली के माता-पिता के घर रहने आ गयी, तब 2014 के पतझड़ के मौसम में एक दिन लोला के साथ लम्बी सैर पर गए स्टैंपीड के फॉरवर्ड कूली ने देखा कि उनके फ़ोन पर उनके एजेंट की आठ और उनके पिता की आधा दर्जन मिस्ड कॉल्स आयी हुई थीं। 

यूटा ने 2014-15 का सीजन शुरू होने से पहले उन्हें मुक्त कर देने के बाद बोइस से उन्हें फ़ोन किया था और इस तरह उनकी NBA यात्रा की शुरुआत हुई। 

“मैं तो रो पड़ा," वे कहते हैं। "मेरे लिए बड़ी भावुकता का क्षण था। मेरा सपना साकार हो रहा था। जब आप छोटे बच्चे होते हैं, आप सोचते हैं ' ओह, मैं तो NBA में खेलूँगा।' वो सब बातें मुझे याद आ रही थीं और मैं पागल हो रहा था।" 

हालाँकि उनका पहला दस-दिन का अनुबंध, बिना बढ़ाये समाप्त हो गया लेकिन उसके दो सप्ताह से भी कम समय के अंदर वे जैज़ की यूनिफॉर्म में थे - लेकिन अपने G-लीग विरोधियों पर अपनी खीझ निकालने के बाद।

कूली ने शानदार चार गेम्स के दौरान 21.8 पॉइंट और 20 रिबाउंड का औसत निकाला और 13 मार्च, 2015 को लॉस एंजेलेस D-फ़ेंडर्स के ख़िलाफ़ 29 रिबाउंड एवं तब के करियर-हाई 27 पॉइंट के साथ G-लीग का रिकॉर्ड बनाया। 

“जब उन्होंने मुझे सहयोगी टीम में खिलाया तभी मैंने अपने एजेंट से कह दिया था कि ऐसा खेलूंगा कि उन्हें मुझे बड़ी टीम में लाना ही पड़ेगा," उन्होंने बताया। 

“अब हर गेम में मेरा लक्ष्य रिबाउंड के रिकॉर्ड को तोड़ना रहता है। मैं हर रोज़ इसी सोच के साथ कोर्ट में जाता हूँ।”

जैज़ के साथ 16 गेम्स में कूली ने औसतन 5.4 मिनट में 1.7 पॉइंट और 1.6 रिबाउंड का स्कोर दर्ज किया, लेकिन अगर इसको औसतन 36 मिनट के खेल पर लागू करके देखा जाये, तब उनके असली योगदान का पता चलता है, जो 11.2 पॉइंट, 10.3 रिबाउंड, 2.5 स्टील और 1.2 ब्लॉक निकलता है।    

क्लीवलैंड कैवेलियर्स और स्टैंपीड के साथ कुछ समय खेलने के बाद कूली विदेश चले गए थे और 2015-16 में स्पेन में लीगा ACB की ऊनिकाहा मलागा टीम के साथ खेले।

पिछले सीजन में उन्होंने शिकागो बुल्स को समर लीग 2016 का ख़िताब जीतने में मदद की और फिर विदेश रवाना हो गए - इस बार जर्मनी के स्टुटगार्ट के लिए। कूली ने वहाँ MHP रीज़न लुडविग्सबर्ग के लिए खेलते हुए औसतन 19.2 मिनट में 13.2 पॉइंट और 6.9 रिबाउंड अपने नाम किये और बास्केटबॉल चैंपियंस लीग में तीन गेम्स में लगातार 28 टू-पॉइंट फील्ड गोल किये

इस दौरान कूली को पूरा विश्वास था कि NBA के चयनकर्ताओं की नज़र उनकी मेहनत पर ज़रूर पड़ेगी और सैक्रामेंटो से बेहतर माहौल कम ही जगहों पर मिल सकेगा।  

“मैंने विदेश से मिली लगभग दुगने पैसों की पेशकश ठुकरा दी, सिर्फ इसलिए कि यहाँ बहुत अच्छे कोचिंग स्टाफ के साथ सीखने का इतना अच्छा अवसर मिल रहा था," वे कहते हैं। “मेरा लक्ष्य है बेहतरीन खिलाड़ियों के खिलाफ खेलना, और बास्केटबॉल खिलाड़ी के रूप में अपने को बेहतर बनाना। मैं बहुत भाग्यशाली हूँ और बहुत उत्साहित हूँ।”

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