PROYECCIÓN SOBRE EL NUEVO ORDEN DEL OESTE EN LOS PLAYOFFS

Con el fichaje de Dwight Howard a un equipo de Los Angeles Lakers que ya era uno de los mejores conjuntos de la Conferencia Oeste, se suponía que los Lakers deberían dar el salto a la elite y ganarían el campeonato el verano pasado.

Nunca sucedió. Howard y Steve Nash no lograron mover la aguja para los Lakers, que apenas lograron terminar como la séptima siembra en los playoffs para luego ser barridos por los Spurs de San Antonio .

Así que me perdonarán por no coronar a los Rockets de Houston antes de tiempo. Ahora tienen a Howard, con los cual añadieron al mejor hombre grande en el baloncesto a un núcleo explosivo que incluye al estelar James Harden y a un sólido equipo de apoyo.

¿Es un verdadero equipo de playoffs?

Por supuesto.

Pero contendientes al título...No tan rápido mis amigos.

Deben estar entre los mejores equipos de la liga. Y como lo dijo su entrenador Kevin McHale a Fran Blinebury, de NBA, ellos deben ser capaces de “enfrentarse con cualquiera”. Sin embargo, jugar con los mejores y derrotar a los mejores cuando llegue la hora de los playoffs, son dos cosas muy diferentes. Le pueden preguntar a Los Ángeles Clippers, que pensaban que tenían todo para ganar la temporada pasada y fueron eliminados en la primera ronda de los playoffs.

Ya hemos entregado nuestras proyecciones, basadas en lo que sabemos ahora, sobre los equipos que clasificarán a los playoffs en la Conferencia Este durante la temporada 2013-14 . Estas son las proyecciones de la Conferencia Oeste:

OKLAHOMA CITY THUNDER

Cualquier sugerencia de que los Thunder estarían mejor sin Russell Westbrook manejando los controles fueron respondidas en los playoffs. Los expertos de la NBA lo saben, al igual que el resto de gente que simplemente ve la NBA. OKC fue una sombra del equipo que había dominado en temporada regular sin el estelar base, quien sufrió una lesión de rodilla en la serie de primera ronda de los playoffs ante Houston. Kevin Durant es un jugador gigante, el segundo mejor de la liga detrás de LeBron James, pero ninguna superestrella va a ganar la Conferencia Oeste por su propia cuenta. Los Thunder están en una situación negativa debido a que todos sus competidores parecen estar haciendo movimientos poderosos para alcanzarlos y superarlos. Sin suficiente espacio en el tope para hacer cambios significativos, ello tienen que depender de un grupo de un grupo sólido para mantener sus respectivas posiciones. Eso significa que Serge Ibaka y Kendrick Perkins deben jugar mejor de lo que lo hicieron en los playoffs. Reggie Jackson debe tener un papel más importante esta temporada y al parece está listo para eso. Y Jeremy Lamb también debe tener un lugar habitual en la rotación. El novato Steven Adams , las selección 12 en el Draft, es más que un proyecto en este momento. Pero los Thunder no necesitan que sea un jugador de gran impacto. No se si todo el mundo se mantiene saludable y Westbrook vuelve en su nivel habitual.

SAN ANTONIO SPURS

Cuando comience el campamento de entrenamiento, probablemente los Spurs todavía estarán contestando preguntas sobre el campeonato que dejaron escapar. Dos intervalos de 30 segundos durante los Juegos 6 y 7 de las Finales los apartaron del triunfo y eso le costó el quinto título a Tim Duncan y el cuarto a Tony Parker y Manu Ginóbili. Y no nos engañemos, ese trío, en particular Duncan, es la clave de los Spurs para que vuelvan de nuevo a ese escenario. Si Duncan puede beber nuevamente agua de la fuente de la eterna juventud y tiene el rendimiento estelar que tuvo la pasada temporada, los Spurs aún tendrán una oportunidad para gobernar nuevamente en la Conferencia Oeste. Kawhi Leonard y Danny Green surgieron durante los playoffs como algo más que jóvenes perspectivas. Leonard podría ser una legítima estrella si continúa en el nivel que mostró en la final. Los Spurs siempre encuentran una manera de minar el draft y el mercado de agentes para fichar jóvenes talentos e incorporarlos en su sistema. Pero no van a necesitar mucha ayuda si Ginóbili y Tiago Splitter se quedan. Mantener a sus grandes estrellas sanas y descansadas, algo por lo que pagó muy caro el entrenador Gregg Popovich la temporada pasada, es de suma importancia. Si logran hacer eso, ellos tendrán un lugar entre los cuatro primeros puestos cuando inicien los playoffs.

LOS ÁNGELES CLIPPERS

Con todas las disculpas a Howard e incluso s Chris Paul, el pez más grande del verano en el mercado de agentes libres de 2013 fue el entrenador Doc Rivers – que no era uno de los jugadores proyectados para ser el gran premio en este escenario. El hecho de que Rivers estuviera bajo contrato por tres años más en Boston cuando comenzó el verano hace que lo conseguido por los Clippers sea aún más notable . No solamente los Clippers consiguieron a uno de los mejores entrenadores del juego, también tienen un vicepresidente de operaciones de básquetbol que pagó dividendos inmediatos, manteniendo Paul en el equipo y, además, sumando a JJ Redick y a Jared Dudley en la nómina. Tuvieron que salir de Eric Bledsoe y del veterano alero Caron Butler para que esto ocurriera, pero lo reemplazaron con Darren Collison . Y todavía tienen el componente clave de su explosivo banco de suplentes en Jamal Crawford , cuyo papel podría aumentar dramáticamente sin Butler, Chauncey Billups y el veterano recién retirado Grant Hill. El único problema evidente que tienen es su zona delantera con su tándem de Blake Griffin y DeAndre Jordan . Ellos no estuvieron a la altura ante los Grizzlies y eso le costó a los Clippers una derrota en la primera ronda. ¿Estarán dispuestos a aceptar el reto que Doc Rivers les planteará? Él no permitirá que no trabajen duro en defensa y les exigirá que muestren la dureza que les ha eludido en el pasado.

HOUSTON ROCKETS

Bienvenido al paraíso Jeremy Lin. Ahora podrá dejar atrás oficialmente todo lo que se esperaba de él y desempeñar el papel de facilitador. Las superestrellas reales están en la nómina actual, ya que Harden y Howard serán el foco de atención de sus rivales todas las noches. Lin, Patrick Beverly y Chandler Parsons han definido claramente sus funciones en este equipo antes de que estar juntos en la cancha en un choque oficial. Howard le hará la vida más fácil a todos los especialistas y los jugadores de rol de los Rockets, por no hablar de sus compañeros titulares. Tipos como Terrence Jones, Donatas Motiejunas, Greg Smith e incluso Omer Asik, que deberían quedarse, descubrirán cuán diferente puede ser la vida en un ambiente sano, feliz y motivado con Howard maniobrando en el centro. A pesar de jugar dos temporadas consecutivas sin estar en su mejor nivel (bajo sus propios estándares), él todavía fue el líder de la liga en rebotes y al final de la campaña pasada parecía haberse recuperado de los efectos nocivos que le quedaron tras su cirugía de la espalda. McHale tiene que sacar esto adelante con rapidez para garantizar que estos jóvenes Rockets no sean tragados por las expectativas que seguramente tendrá ahora.

GOLDEN STATE WARRIORS

La llegada de Andre Iguodala a expensas de Carl Landry y Jarrett Jack , dos veteranos claves que dieron a los Warriors una gran producción desde el banco de suplentes y buen liderazgo y ambiente en el vestuario, no pareciera un alto precio a pagar para algunos. Pero cuando ya tienes Klay Thompson y Harrison Barnes en la nómina...vamos a decir que es un lujo que la mayoría de los equipos no se pueden dar al inicio en el proceso de tratar de construir un equipo contendiente al título. Los Warriors nos mostraron algunos serios destellos de ser un gran jugador en la Conferencia Oeste en los próximos años con el trabajo que hicieron en los más recientes playoffs. Ellos pusieron muy nerviosos a los Spurs en las semifinales de conferencia. Pero sus defectos volvieron a tomar vida al final. Y no resolvieron esas cuestiones en el draft proyecto o en el mercado de agentes libres. Andrew Bogut y David Lee tendrán un montón de trabajo por hacer en esta temporada, siempre y cuando ambos logren llegar al campo de entrenamiento. Sus dos nombres fueron protagonistas de rumores de cambio antes del draft y en la primera semana del mercado de agentes libres. Lee es una estrella cuando está sano. Pero Bogut, debido a las lesiones, sólo ha mostrado destellos de lo que es capaz de hacer. Y en esta etapa de su carrera, un titular ocasional de $14 millones de dólares no es ciertamente un lujo que los Warriors puedan permitirse.

MEMPHIS GRIZZLIES

. ¿Qué tan importante fue Lionel Hollins en los Grizzlies durante su camino a la final de la Conferencia Oeste? Lo vamos a saber esta temporada. Porque con lo prometedora que ha sido la llegada de Dave Joerger a esa posición, no se puede negar el impacto que tuvo Hollins en Zach Randolph y en el actual Kia Jugador Defensivo del Año, Marc Gasol . Pero incluso Hollins no pudo conseguir que estos se vieran cómodos ante los Spurs. El Thunder demostró que nada está garantizado de una temporada a la siguiente, no con las lesiones y con una carrera por el primer puesto siendo tan competitiva como siempre lo ha sido en la dura Conferencia Oeste. Mantener intacto a este grupo - Mike Conley , Tony Allen y Tayshaun Prince- de nuevo podría no ser suficiente para volver a estar entre los cuatro finalista en la lucha por el trofeo Larry O’Brien. Los Grizzlies no tuvieron la flexibilidad para jugar en el mercado de agentes libres. El único cambio que podrían haber hecho para cambiar las cosas era reemplazar a Hollins. El hacerlo con un tipo que está familiarizado con esta nómina les da cierta ventaja, algo que no habría sucedido si hubiera llegado una cara completamente nueva. No pasará mucho tiempo para ver si Joerger puede manejar esos intangibles. Y si lo hace, los Grizzlies subirán en esta lista.

DENVER NUGGETS

Los Nuggets sobrevivirán a una temporada tumultuosa que tuvo tres golpes significativos en un equipo que parecía ir en ascenso antes de otra eliminación en la primera ronda de playoffs . El Ejecutivo del Año en la NBA, Masai Ujiri , se fue hacia Toronto. El entrenador del año en la liga, George Karl , fue relevado de sus funciones. Y Andre Iguodala está listo para ser negociado y trasferido luego de llegar a un acuerdo con los Warriors. Eso suele ser suficiente para derribar a un equipo de primera y ponerlo en el camino de vuelta a la lotería. El mejor movimiento que han hecho hasta el momento este verano fue contratando a Brian Shaw como sustituto de Karl. Traerá una mano firme a lo que era una situación inestable. Los Nuggets tienen una rotación activa y con talento en la delantera con Kenneth Faried, JaVale McGee, Darrell Arthur y al recién incorporado JJ Hickson. Wilson Chandler sustituirá a Danilo Gallinari, quien continúa su recuperación tras la cirugía de su rodilla, y Evan Fournier, Corey Brewer y Randy Foye proporcionarán profundidad por las bandas. Ty Lawson y Andre Miller se combinaron para formar uno de los mejores golpes 1-2 de la liga y a ellos se les debe permitir una gran libertad para operar en el sistema que Shaw empleará. Los Nuggets seguirán jugando a un ritmo que se adapte a su talento y a su entorno familiar. Y tampoco deben perder nada en la parte defensiva. Shaw no es el comodín que algunos de estos nuevos entrenadores (Jason Kidd y Brad Stevens) podrían significar en otros lugares. Así que no esperen que los Nuggets simplemente se desmoronen porque han perdido algunas caras conocidas.

MINNESOTA TIMBERWOLVES

Ningún equipo sufrió problemas de lesiones más exasperantes esta temporada que los Timberwolves . Un saludable Kevin Love cambia drásticamente su perspectiva para los playoffs en la temporada 2013-14. Con su talento y profundidad, una campaña para por la última plaza en los playoffs no es tan descabellada como parece. Ricky Rubio debe estar totalmente recuperado y saludable en esta temporada y los Timberwolves retuvieron a Chase Budinger, añadieron a Kevin Martin y tienen que hacer lo que sea necesario para mantener al agente libre restringido Nikola Pekovic en la nómina. Sin duda, ha pasado una eternidad desde que los Timberwolves respiraron el último aire en los playoffs (Kevin Garnett todavía llevaba el uniforme del equipo en 2004). Pero el entrenador Rick Adelman finalmente tiene los caballos para hacer algo de ruido en serio. El nuevo jefe de la franquicia, Flip Saunders, fue el entrenador de ese equipo de 2004 que hizo que alcanzó la final de la Conferencia Oeste, razón por la que él sabe exactamente lo que se necesita para un equipo de Minnesota deje de ser algo más que una promesa. Todo inicia con Love y Rubio, sus dos grandes estrellas, quienes deben mantenerse saludables y jugando hasta su inmenso potencial, tanto individualmente como en dúo.

Se quedaron fuera del corte: Dallas Mavericks, Los Ángeles Lakers y los Portland Trail Blazers